兰斯第一部

兩次拒絕蘋果收購,這家做「隔空手勢」的公司為什么還是把自己賣了?

摘要

從估值 3 億美金到如今低價出售,Leap Motion 經歷了什么?

Leap Motion 以 3000 萬美元的價格賣給了英國公司 UltraHaptics,這條不算重磅的新聞,最近牽動了不少人的目光。

華爾街日報 5 月 30 日最先報道了這一消息,報道稱 UltraHaptics 將獲得 Leap Motion 的專利并聘用大部分員工,創始人之一的大衛·霍爾茲(David Holz)將繼續帶領公司發展,但另一位創始人邁克爾·巴克瓦爾德(Michael Buckwald)則會離開公司。

對很多讀者來說,Leap Motion 曾是一個充滿想象力的神奇公司,這家從 2010 年開始探索虛擬現實交互的傳奇公司曾改變了很多人對虛擬現實技術的想象,他們設計的產品 Leap Motion 控制器無論理念還是產品都具有很強的極客氣質。

但讓人好奇的是,作為巔峰時曾估值達到 3.06 億美元的公司,Leap Motion 為何最終會走到這樣一個結局?又為何兩次拒絕了巨頭蘋果的收購?這家公司頗具傳奇的故事對 VR、AR 行業有哪些影響?

曾讓電影場景成真

Leap Motion 成立于 2010 年,彼時 VR、AR 行業還未開始火熱,曾在 NASA 任職的工程師大衛·霍爾茲找來連續創業者邁克爾·巴克瓦爾德共同成立了這家公司,他們研究的方向是計算機視覺和手勢算法,并且嘗試發明一種硬件,可以將手部動作投射在虛擬空間。

兩年后,產品誕生了,這個看起來像 U 盤一般大小的盒子被命名為 Leap Motion 控制器。盡管看似毫不起眼,但一經展示便立即吸引了幾乎所有人的關注,因為大家第一次感受到,像《少數派報告》中出現的那中隔空手勢操作是可行的,我們也曾第一時間進行過體驗

從專業角度來說,這個控制器內裝有多種傳感設備,能追蹤到小到 0.01 毫米的動作,擁有 150 度的視角,當你把手放在它正上方,便可以跟蹤十指動作,并借助計算機視覺技術,讓你的手部動作投射在虛擬空間中。

但其實任何不懂技術的人也能看明白它的神奇之處,就像鼠標控制電腦界面那樣,投影到虛擬世界的手也能控制虛擬界面,這讓很多人對它充滿想象。

比如醫療行業能否通過這項技術遠程控制機械臂完成外科手術?或者教育領域教師能在課堂直接用它進行互動教學?甚至聾啞人能否借助它進行手勢翻譯?而 80 美元的價格甚至讓人覺得,它可能會革了鼠標的命。

大衛·霍爾茲現場演示結合 VR 設備之后的 Leap Motion

這些憧憬伴隨產品的生產讓 Leap Motion 一炮而紅,2013 年經過 B 輪融資之后,Leap Motion 達到巔峰狀態,當時投資方為 Leap Motion 估值 3.06 億美元,這個數字讓公司看上去頗有獨角獸的潛力,但此后,事情并沒有往好的方向繼續發展。

Leap Motion 控制器發布之后,產品銷量不達預期,公司只好繼續探索其它道路,之后嘗試的 AR 技術開源平臺「北極星」以及新的 AR 設備也都處在試驗階段未能量產和商業化。很多人以為會有廣闊前景的 Leap Motion 不但沒有找到合適的機會,也沒有完成投資者指定的目標,因此資金遇到困難,這為蘋果的收購埋下了伏筆。

從蘋果垂青到不歡而散

我們曾在去年和大家介紹過 Leap Motion 和蘋果之間的糾葛

據 Business Insider 報道,蘋果和 Leap Motion 最早接觸是在 2013 年,彼時蘋果的 AR 項目還在初期,因此希望收購 Leap Motion 這樣的公司,并把團隊和項目整合到未來自己的產品項目中。

Leap Motion 聯合創始人大衛·霍爾茲

看起來很不錯,但理念的差異讓蘋果吃了閉門羹。蘋果并不關心 Leap Motio 開發的 Leap Motion 控制器等產品,這意味著收購等同于很多產品就此消失,對于當時處于估值風口的 Leap Motion 來說,這不算是最好的選擇,所以第一次收購沒有結果,直到 2018 年春天的第二次收購提議。

和 2013 年如日中天的巔峰時期相比,2018 年 Leap Motion 已經沒有那么火熱,但技術實力依然很強,相繼推出了自己的 AR 頭顯開源平臺「北極星」和原型機。接到蘋果再次邀約之后,雙方開始了談判,但在交易進展到尾聲階段時,收購再一次叫停,從此不歡而散。

為何會這樣?

從外媒報道來看,帶領 Leap Motion 前進的大衛·霍爾茨依然希望自身產品能繼續創新,但加入蘋果就意味著之前的一切努力告一段落。更進一步的,也和 Leap Motion 在產品上一貫保持的開源姿態不符,霍爾茲認為蘋果已經失去了創造力,甚至直接表態「我永遠不會為那些家伙工作,他們是魔鬼。」

但更重要的或許是價格。和巔峰時估值 3.06 億美元相比,蘋果計劃收購 Leap Motion 的價格只有 3000 萬-5000 萬美金,還不到當年的十分之一。這家公司在 VR、AR 領域擁有 100 多項專利和應用,對這樣的價格自然不太滿意。

價格與理念的雙重矛盾,成了兩家公司不歡而散的根源。對財大氣粗的蘋果來說,收購失敗或許不算什么,但對于處在產品銷量不佳,又沒有更多盈利手段的 Leap Motion 來說,這樣做的結果就是加劇了公司的危機,這或許是低價賣身 UltraHaptics 的原因。

雖被打敗但仍未失敗

從創業開始到今天,九年時間的堅持換來一張并不理想的支票,顯然不及 Leap Motion 的預期。和當初高達 3 億美金的估值相比,如今 3000 萬美元的售價如從天堂墜入凡間,Leap Motion 的結果是一場失敗。

但在經歷了從 VR 行業起步到火爆再到如今降溫,這家公司十年間的探索對行業有著重要意義,無論 VR 還是 AR,其在交互探索上的許多寶貴經驗也都在為未來而沉淀。

Leap Motion 發言人曾說「很多科技巨頭都有收購 Leap Motion 的念頭,因為意識到了我們團隊的價值,以及我們的技術和研究對未來計算的關鍵作用。」看看如今 Google、蘋果、微軟在 AR 領域的嘗試探索,Leap Motion 未來依然有機會發光發熱

UltraHaptics 已經使用上 Leap Motion 技術

從這個角度來看,拒絕蘋果并賣身 UltraHaptics 更像是一次新的開始。因為實際上,作為收購方的 UltraHaptics 算得上是 Leap Motion 的同行,這家公司同樣在虛擬現實領域有很深的研究,他們嘗試利用超聲波來實現虛擬交互技術,并且在其產品頁面,實際上已經使用了 Leap Motion 的相關技術。

走到今天這一步,Leap Motion 加入 UltraHaptics 陣營或許是一個正確方向,畢竟這樣有機會讓 Leap Motion 控制器這一工具找到更多使用場景,也符合霍爾茲的理念,畢竟這也是拯救公司的唯一方法。而這不算是一次失敗,就像他曾經說的「在未來現實這個詞將和現在對我們的含義不同,而人類的體驗將大幅度擴展(Reality in the future will mean something different than it does to us now, and the human experience is going to vastly expand)。」

Leap Motion 只是被打敗,但還沒有失敗,研究虛擬現實技術依然充滿潛力。

資料來源:

https://www.wsj.com/articles/leap-motion-once-a-virtual-reality-high-flier-sells-itself-to-u-k-rival-11559210520

https://www.theverge.com/2019/5/30/18645604/leap-motion-vr-hand-tracking-ultrahaptics-acquisition-rumor

http://blog.leapmotion.com/kids-going-get-really-weird-david-holz-arvr-2022/

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